La Russe Maria Sharapova
Maria Sharapova en difficulté | AFP - THOMAS KIENZLE

Mladenovic prive Sharapova de finale à Stuttgart, et peut-être de Roland-Garros

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Pour son retour à la compétition après 15 mois de suspension pour contrôle positif au meldonium, Maria Sharapova a échoué à se qualifier pour la finale du tournoi de Stuttgart. L'ancienne N.1 mondiale a en effet subi la loi de la Française Kristina Mladenovic, qui a renversé la vapeur dans une fin de 2e set acharné. La N.1 française s'est imposée 3-6, 7-5, 6-4, et jouera l'inattendue allemande Siegemund, invitée et tombeuse de Halep (N.4) 6-4, 7-5. La Russe, qui courait après ses premiers points WTA après 15 mois de suspension pour dopage, pourrait ne pas participer aux qualifications de Roland-Garros en raison, notamment, de cette défaite.

Elle a flirté avec la finale. Dans une fin de 2e set des plus tendus, Maria Sharapova est passée tout près d'arracher la victoire, et de valider son ticket pour la finale du tournoi de Stuttgart. Cette place lui aurait assuré, par ricochet, une place dans le tableau des qualifications de Roland-Garros, alors même que les organisateurs des Internationaux de France hésitent à lui octroyer une wild-card pour le tableau final. Mais Kristina Mladenovic s'est dressée face à elle. En sortant de son sac à malices des amortis gagnantes, en assumant le bras de fer en fond de court, la Française a arraché cette 2e manche (7-5).

Dans le dernier set, la 19e mondiale a pris le large, pour mener (5-2). Elle avait la victoire à portée. Mais son arme fatale est restée aux vestiaires, pour laisser l'ancienne N.1 mondiale revenir dans le match et recoller à (5-4). 

Un "thriller" au 3e set

L'engagement était à suivre. L'espoir de retour pour la double gagnante de Roland-Garros, en quête de rédemption. La Française était à deux points du match, mais son adversaire revenait encore. Malgré 15 mois d'absence sur le circuit, Sharapova n'a pas perdu sa rage de vaincre et sa combativité. Mais après avoir eu une balle pour égaliser à (5-5), la Russe a fini par tomber. Après un combat de 2h38, Kristina Mladenovic s'impose en profitant du manque de réalisme de sa rivale (3 balles de break transformées sur 16, contre 4/8 pour Mladenovic). "Ne pas réussir à convertir ces balles de break m'a coûté le match. S'il y avait une chose dont je devais profiter, c'était de ces balles de break", a admis Sharapova. Même battue, Sharapova peut dire qu'elle a réussi son retour, malgré les critiques et la longue absence. "Si on m'avait dit au début de la semaine que je serais arrivée jusque là, j'aurais été heureuse", a-t-elle confessé, "je suis vraiment contente de la façon dont j'ai joué".

Un succès au mental, et une 3e finale cette saison pour la Française qui sera 17e mondiale lundi, soit son meilleur classement en carrière. "C'était vraiment un thriller ce match", a commenté la Française après sa victoire, "elle a été très agressive dès la première balle. J'ai eu du mal au début mais je me suis accrochée et je me suis battue, je suis contente que ça ait payé". Pour remporter son deuxième tournoi en carrière, son deuxième de la saison après St-Petersbourg, "Kiki" Mladenovic devra dominer Laura Siegemund. Détentrice d'une wild-card, la 49e mondiale a fait tomber Simona Halep (N.4) 6-4, 7-5, après avoir éliminé Karolina Pliskova (N.2) au tour d'avant, et Kuznetsova (N.8) au 2e tour.

Résul​tats

Kristina Mladenovic (FRA) bat Maria Sharapova (RUS) 3-6, 7-5, 6-4
Laura Siegemund (GER) bat Simona Halep (ROM/N.4) 6-4, 7-5