US Open - Stephens prive Venus Williams de la finale pour affronter Madison Keys

US Open - Stephens prive Venus Williams de la finale pour affronter Madison Keys

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L'Américaine Sloane Stephens, 24 ans, et sa compatriote Madison Keys, 22 ans, ont décroché à New York leur billet pour leur première finale en Grand Chelem et confirmé avec éclat l'émergence d'une nouvelle génération. Après 11 mois sans compétition, et un retour à Wimbledon, Stephens a pris le meilleur sur Venus Williams (N.9) 6-1, 0-6, 7-5. Madison Keys (N.15) a pour sa part dominé sa compatriote Coco Vandeweghe (N.20) 6-1, 6-2.

Privée de compétition pendant onze mois entre août 2016 et juillet dernier à cause d'une blessure à un pied, Sloane Stephens a stoppé avec autorité l'aînée des soeurs Williams, 9e mondiale, en trois sets 6-1, 0-6, 7-5. Pas du tout impressionnée par l'enjeu, Stephens a écoeuré par son jeu de défense et sa rapidité de déplacement Williams qui a complètement manqué sa première manche, bouclée avec 17 fautes directes en seulement 40 minutes. L'ancienne N.1 mondiale s'est réveillée dans le deuxième set où elle a nettement dominé son adversaire, soudain très fébrile.

Dans le troisième set, les débats se sont équilibrés, mais Stephens, moins nerveuse que son aînée, a pris définitivement le dessus dans le onzième jeu. Son parcours à Flushing Meadows est d'autant plus impressionnant qu'elle pointait, après son longue indisponibilité, au delà de la 900e place (957e) à son retour sur le circuit WTA fin juillet. Elle a depuis enchaîné deux demi-finales à Toronto et Cincinnati, avant d'aborder l'US Open en pleine confiance, et elle vient de remporter 14 de ses 16 derniers matches. "Quand j'ai commencé mon come-back, si on m'avait dit que je serai en finale de l'US Open, je ne l'aurais pas cru. Je ne sais pas quoi dire. J'ai juste travaillé dur", a expliqué celle qui partage la vie de l'international américain de football Jozy Altidore, présent en loge pour la demi-finale. Finaliste à l'Open d'Australie et Wimbledon, Venus Williams a commis trop de fautes directes (51) pour pouvoir prétendre à une troisième finale en Grand Chelem cette année, un exploit qu'elle n'a accompli qu'une fois, en 2002, dans sa longue carrière.

1re finale 100% américaine depuis Venus-Serena en 2002

"Je n'ai pas bien joué, elle a gagné plus de points que moi et a très bien joué", a analysé, laconique, la Floridienne qui a assuré son retour dans le top 5 mondial pour la première fois depuis 2011, date du début de graves ennuis de santé. A 37 ans, la doyenne des engagées de l'US Open n'entend pas lever le pied et ne veut pas entendre parler de retraite: "Je veux continuer à jouer et à gagner des matches", a-t-elle promis.

Sloane Stephens en finale, c'est une surprise. Elle y fera face à Madison Keys, pour la première finale de l'US Open 100% américaine depuis 2002, et un duel entre... Venus Williams et sa soeur Serena. Car la tête de série N.15 n'a fait qu'une bouchée de Coco Vandeweghe. Un peu plus d'une heure de jeu pour n'abandonner que trois jeux à la 22e mondiale. "Cette finale avec Sloane, cela ne me parait toujours pas réel. Je tremble encore", a admis Keys qui n'a pas non plus été épargnée par les blessures ces derniers mois avec deux interventions chirurgicales à un poignet. "Le tennis américain ne pouvait pas rêver mieux"

Thierry Tazé-Bernard @thierrytaze