Coupe Davis 1982: le duo John McEnroe - Peter Fleming domine la paire Yannick Noah - Henri Leconte en finale
Coupe Davis 1982: le duo John McEnroe - Peter Fleming domine la paire Yannick Noah - Henri Leconte en finale | AFP

France-Etats-Unis, l'extérieur nuit

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Les confrontations entre tennismen américains et français ont toujours suscité de grands moments dans cette épreuve mythique qu'est la Coupe Davis. Des duels entre le légendaire Bill Tilden et les Mousquetaires dans les années 20 aux batailles récentes opposant les tricolores à la bande à Roddick, en passant par le combat dantesque entre McEnroe et Noah en 1982, les souvenirs remontent vite.

Contrairement à ce qu'on pourrait croire, le bilan favorable aux Yankees n'est pas écrasant, loin de là. Sur 15 rencontres de Coupe Davis disputées depuis 1905, les Etats-Unis n'en ont remporté que 8. Les Français ont donc ce week-end l'occasion d'égaliser dans ce face à face historique. Surtout, les deux pays ont tendance à rester maîtres à domicile ce qui renforce les chances de victoire tricolore au Monte Carlo Country Club. 

Maître chacun chez soi

En fait, les deux seuls succès acquis à l'extérieur –un de chaque côté- furent mémorables. En 1927, les Mousquetaires Henri Cochet, Jean Borotra, René Lacoste et Jacques "Toto" Brugnon triomphaient des "Ricains" sur le gazon de Philadelphie (3-2) grâce au "Crocodile", déchaîné, qui remportait ses deux matches dont celui contre la légende "Big" Bill Tilden, le meilleur joueur du monde à l'époque. L'exploit est retentissant. La France conservera ensuite le Saladier d'argent à cinq reprises dont quatre face à leurs meilleurs ennemis (de 1928 à 1930 puis 1932), sur la terre battue de Roland-Garros, stade construit à cette occasion.

Il faudra attendre 50 ans pour voir les deux équipes se retrouver dans l'épreuve. Et pour quelle occasion ! Avec la réforme du groupe mondial en 1981, le tenant dispute le même nombre de matches que les autres équipes pour parvenir en finale. Sur la terre battue de Grenoble, devant un public surchauffé, Yannick Noah et John McEnroe se livrent un combat de titans que le New Yorkais conclue en cinq manches. Dans la foulée, Gene Mayer vient également à bout d'Henri Leconte en cinq sets. Le lendemain, le double McEnroe-Fleming tue le suspense (3-0 puis 4-1). 

Lyon 1991, la folie emporte Sampras

Ce sera la dernière fois où les visiteurs l'emporteront. Sur les cinq ultimes confrontations, les Américains se sont imposés trois fois chez eux contre deux pour les Français, la règle de l'alternance et l'appui du public facilitant les choses. Après une sèche défaite contre le tandem John McEnroe – Andre Agassi à San Diego en 1989 (5-0, Noah et Leconte n'ayant pas fait le poids), les deux pays se défient de nouveau à Lyon en finale de l'édition 1991. Henri Leconte et Guy Forget profitent du soutien inconditionnel des fans de Gerland pour faire perdre ses moyens à Pete Sampras qui sombre en perdant ses deux matches. Bien coachés par cap'tain Noah, les deux gauchers matent la paire Flach-Seguso en double et concluent (3-1). La France attendait ce moment depuis 59 ans !

Les deux derniers duels consacreront le meilleur joueur de chaque équipe. En 2002, lors d'une demi-finale disputée sur la terre battue de Roland-Garros, Sébastien Grosjean –bien aidé par Arnaud Clément- assure l'essentiel en dominant Andy Roddick et James Blake (3-2). En 2008 en revanche, Paul-Henri Matthieu est trop court pour contrecarrer le duo Roddick-Blake qui serre la vis et prend sa revanche (4-1). Jusqu'à cette fin de semaine où l'équipe de France de Guy Forget part favorite pour rétablir l'équilibre.

Les matches France-Etats-Unis en Coupe Davis

2008 – Quart de finale: Etats-Unis 4-1 (Dur, Winston Salem)
2002 - Demi-finale : France - Etats-Unis 3-2 (Terre battue, Roland-Garros)
1995 - 1er tour : Etats-Unis - France 4-1 (Dur, Floride)
1991 - Finale : France - Etats-Unis 3-1 (Dur, Lyon)
1989 - Quart de finale : Etats-Unis - France 5-0 (Dur, San Diego)
1982 - Finale : France - Etats-Unis 1-4 (Terre battue, Grenoble)
1932 - Finale : France - Etats-Unis 3-2 (Terre battue, Roland-Garros)
1930 - Finale : France - Etats-Unis 4-1 (Terre battue, Roland-Garros)
1929 - Finale : France - Etats-Unis 3-2 (Terre battue, Roland-Garros)
1928 - Finale : France - Etats-Unis 4-1 (Terre battue, Roland-Garros)
1927 - Finale : Etats-Unis - France 2-3 (Herbe, Philadelphie)
1926 - Finale : Etats-Unis - France 4-1 (Herbe, Philadelphie)
1925 - Finale : Etats-Unis - France 5-0 (Herbe, Philadelphie)
1920 - 1er tour : Etats-Unis - France 3-0 (Herbe, Eastbourne)
1905 - Demi-finale : Etats-Unis - France 5-0 (Herbe, Londres)

Grégory Jouin @GregoryJouin