Giulhem Guirado (Perpignan) charge la défense du Stade Français
Giulhem Guirado (Perpignan) charge la défense du Stade Français | AFP-Patrik Stollarz

Top 14: l'USAP défie Clermont

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Perpignan boucle sa phase aller de Top 14 ce soi face à Clermont (20H45) avec l'objectif d'affirmer dès maintenant ses ambitions de fin de saison. "On n'a pas le choix. Soit on bat Clermont et on intègre les six premières places à la fin de la phase aller. Soit on perd et on glisse sur la mauvaise pente". A peine rentré de Marcoussis, le tout frais international perpignanais Sofiane Guitoune a déjà basculé.

Il faut dire qu'après trois ans sans phase finale, l'ambition est de retour  en Catalogne. Le président François Rivière n'a d'ailleurs pas attendu la  mi-saison pour faire ses calculs. "Si l'on veut se qualifier, il nous faut 70  points. Soit au total 15 victoires, donc neuf succès supplémentaires (l'Usap en  compte six pour l'instant, ndlr) et cinq points de bonus", résumait-il cette  semaine dans le quotidien local L'Indépendant.

L'Usap entame vendredi la quête de ses 41 points manquants avec confiance. Le point de bonus ramené de Toulon vendredi dernier (15-9) par une équipe  "bis" a donné entière satisfaction à l'encadrement. Et avec les retours de  Camille Lopez (suspendu) et des internationaux retenus en sélection Guitoune,  Vahaamahina, Hook, Charteris, Strokosch ou Benvenuti, les Catalans savent  qu'ils ont retrouvé leur force de frappe. 

Casse-tête en Auvergne

C'est bien ce qui tracasse l'entraîneur des arrières clermontois Franck  Azéma. "Je suis inquiet pour le déplacement à Perpignan. Les Catalans ont  depuis longtemps ce rendez-vous dans la tête", souligne le technicien confronté  avec Vern Cotter à un petit casse-tête avant d'aborder deux confrontations  capitales de Coupe d'Europe face aux Scarlets. Durant la fenêtre internationale, l'ASM a perdu son demi de mêlée et buteur  Morgan Parra pour environ trois mois, Wesley Fofana est rentré touché aux côtes  et à une jambe et Damien Chouly a joué l'intégralité des trois test-matches du  XV de France. 

La victoire (47-14) face au Racing-Métro samedi dernier a également été  fatale à Benson Stanley (paroi abdominale) et Sitiveni Sivivatu (cheville).  Alexandre Lapandry s'est blessé à l'entraînement mercredi et Aurélien Rougerie  (hanche) et Lee Byrne (cheville) sont toujours incertains... Autant d'absences préjudiciables face à une équipe qui présente désormais  une menace aux quatre coins du terrain avec le buteur Hook (111 points), le  co-meilleur marqueur d'essais du Top 14 Guitoune (7 essais) et quelques jeunes  talents comme Lopez, Vahaamahina et Mjekevu. Mais vendredi, l'Usap entend d'abord s'appuyer sur sa marque de fabrique:  le combat. "On le sait, on est prévenu. Il ne faudra pas tomber dans le panneau  comme ce fut mon cas par le passé", ajoute le deuxième ligne Jamie Cudmore,  habitué à se frictionner -et à se faire sanctionner- au stade Aimé-Giral:  "C'est bien marrant de revoir ça après sur Youtube mais c'est moins drôle avec  les entraîneurs le lundi qui suit".

AFP