Le centre toulonnais Radradra pris par le Rochelais Botia sous le regard d'Ashton et d'Aguillon
Le centre toulonnais Radradra pris par le Rochelais Botia sous le regard d'Ashton et d'Aguillon | AFP - XAVIER LEOTY

Le RCT rafle la mise et inflige sa 1re défaite à domicile à La Rochelle, Toulouse sur le podium

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Dans l'ultime choc de la 18e journée du Top 14, Toulon est allé remporter une très importante victoire à la Rochelle (27-20). Dans un match au couteau entre deux prétendants aux deux places qualificatives directes, il y avait un avant-goût de phase finale. Les Rochelais, qui jouaient le 30e match consécutif à guichets fermés à Marcel-Deflandre, ont subi leur première défaite de la saison à domicile. Ils pourront regretter la pénalité sur le poteau de James alors qu'ils menait (20-17) à 12 minutes du terme du match. L'essai de Nonu est arrivé trois minutes après. En s'imposant contre Brive (45-28), Toulouse s'empare de la 3e place devant les Varois.

Le 3 février dernier, Anthony Belleau avait raté une pénalité qui aurait pu donner de l'air à l'équipe de France contre l'Irlande au Stade de France. A la 69e minute, il n'a pas raté les perches pour transformer un essai inscrit par Nonu, quelques minutes après que Brock James, l'expérimenté ouvreur rochelais, ne trouve le poteau sur une pénalité qui pouvait donner six points d'avance aux Maritimes. Voilà comment le final de ce match au couteau a tourné à l'avantage des Varois.

Ce choc de la 18e journée valait de l'or. Dans la ligne de mire des deux équipes, un même but: l'une des deux premières places, qualificatives à l'issue de la saison régulière pour les demi-finales. La Rochelle, en cas de victoire, pouvait la récupérer aux dépens du Racing 92, qui leur avait subtilisé la semaine dernière au prix d'un succès dans cet autre choc. Pour le RCT, il s'agissait de ne pas être éjecté de cette lutte. 

Toulouse s'invite sur le podium

Mais comme lors du déplacement au Racing, les Rochelais n'ont pas réussi à remporter un match contre un concurrent direct. Malgré trois essais inscrits en première période (Kerr-Barlow 20e, Bourgarit 28e, Aguillon 38e), les hommes de Patrice Collazo n'ont pas pu inscrire l'essai du bonus offensif. L'essai inscrit par Pietersen (31e), et surtout celui de Ma'a Nonu (69e) ont offert les points nécessaires à une victoire vitale, derrière la botte de Wisniewski (3 pénalités) et celle de Belleau, son successeur (2 pénalités). Du coup, La Rochelle se retrouve renvoyé en 6e position de ce Top 14, alors que Toulon se trouve au pied du podium.

Sur celui-ci, le Stade Toulousai a pris place. Grâce à une troisième victoire consécutive, une troisième avec le bonus offensif, acquis dans les dernières minutes contre brive (45-28), les hommes d'Ugo Mola sont désormais 3e du Top 14. Privés du bonus par un essai du centre briviste Galala (54e, 38-28), les Toulousains l'ont récupéré dans les dernières secondes à l'issue d'une remontée de 80 mètres sur un essai de pénalité (80+2) sanctionnant un ballon sorti en touche volontairement par Petrus Hauman pour les empêcher d'aplatir. "On a fait ce qu'il fallait. Ces 15 points (en trois matchs) sont actés, on les a", a réagi l'entraîneur toulousain. 

Thierry Tazé-Bernard @thierrytaze