Leigh Halfpenny
Leigh Halfpenny sous le maillot gallois | AFP - Paul Ellis

Halfpenny s'engage avec Toulon

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L'arrière international gallois Leigh Halfpenny quittera Cardiff pour Toulon en fin de saison, ont conjointement annoncé jeudi les deux clubs et la fédération galloise. Le joueur avait officialisé dans la journée son départ des Blues, club dans lequel il évoluait depuis 2007 sans préciser toutefois sa destination. Le mystère a donc été éventé dans la soirée, par cette annonce conjointe. Hafpenny, 25 ans compte 48 sélections avec le Pays de Galles.

"Après avoir pris le temps de considérer toutes les options précisément, je  crois que la décision de rejoindre Toulon est la meilleure pour moi en tant  qu'homme et joueur de rugby", s'est réjoui le joueur lui-même dans le communiqué. Toulon est un club incroyable, très ambitieux et  rempli de joueurs de classe mondiale. C'est le champion d'Europe en titre et je suis très fier d'avoir l'opportunité d'en faire partie. J'ai passé sept belles années à Cardiff au milieu de tous ces grands joueurs et je serai incroyablement triste au moment de faire mes adieux. Ce club restera dans mon coeur", a-t-il encore assuré.

Véritable vedette du rugby gallois, Halfpenny, (1,78 m, 83 kg), né à  Swansea, évoluait aux Cardiff Blues depuis 2007. Excellent buteur, il avait  inscrit 63 points en quatre rencontres en H Cup la saison dernière, et 60  points en six matches cette année. Il avait par ailleurs terminé meilleur marqueur des Tournois des six  nations en 2012 et 2013, des compétitions remportées par le XV du Poireau, pour  lequel il compte 48 sélections depuis 2008.
Il a également joué trois fois pour les Lions britanniques, dont il a été  désigné "joueur de la série" cet été lors de la tournée victorieuse en  Australie.

A Toulon, le Gallois, qui peut également évoluer comme ailier ou au poste  d'ouvreur, sera en concurrence avec Delon Armitage qui a prolongé son contrat  jusqu'en 2016. Son arrivée renforce en tout cas l'hypothèse de l'arrêt de carrière en fin de saison de l'ouvreur international anglais Jonny Wilkinson, au RCT depuis la  saison 2009-2010.

Ce départ de Leigh Halfpenny a été plutôt bien accepté par des Gallois fatalistes. "Le retenir était l'une de nos priorités et nous avons fait tout ce qui  était en notre pouvoir", a regretté le directeur général des Blues. "Mais il était courtisé par un club européen majeur, et l'on ne pouvait pas rivaliser", a-t-il conclu.

Christian Grégoire