Exeter - Toulon
Jonny Wilkinson pris dans la défense d'Exeter | AFP - ADRIAN DENNIS

Toulon-Munster, finale avant la lettre

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Le Rugby Club Toulonnais, champion d’Europe en titre, accueille la province irlandaise du Munster en demi-finale de la H Cup, ce dimanche au stade Vélodrome de Marseille (France 2, 16h30). Les Provençaux partent favoris malgré la démonstration réalisée par les Celtes contre Toulouse en quarts de finale (47-23). Plus de 40 000 personnes, dont 6 000 en provenance de la verte Erin, sont attendus pour ce choc en rouge et noir.

Suivez en direct vidéo le match entre Toulon et le Munster

C’est un cliché mais il reflète assez bien la réalité d’une affiche qui attire tous les projecteurs. Le duel entre les stars toulonnaises et les rugueux Irlandais s’annonce somptueux car il met aux prises le tenant du trophée à la meilleure formation de la fin des années 2000. D’un côté le glamour, les paillettes et le spectacle. De l’autre le courage, l’abnégation et le combat.

La 11e demie du Munster

Bien sûr, il s’agit d’un résumé car le pack varois semble parfaitement capable de relever le défi adverse, n’en déplaise aux Coughlan, O’Donnell, Foley, O’Connell, Botha et autres Stander (qui remplace O’Mahony, blessé). Carl Hayman, Dani Rossouw, Juan Smith, ou Juan Martin Fernandez Lobbe sont rompus à ces matches couperets de haut niveau, ceux qui séparent les enfants des hommes.

Ce n’est pas pour ça qu’il faut négliger l’adversaire du jour. Pour sa 19e participation, le Munster vient de jouer son 15e quart de finale et s'apprête à disputer sa 11e demie, un record. Il a également atteint quatre fois la finale, pour deux titres (2006 et 2008). Le Munster appartient au club fermé des multiples vainqueurs de la compétition,composé de Leicester (2001, 2002), des London Wasps (2004,  2007) et de Toulouse (1996, 2003, 2005). Il était l'étendard du rugby irlandais avant l'émergence du rival dublinois du Leinster, battu par Toulon (29-14) au tour précédent.

Les inconnues Botha et Wilko

Pour s’imposer, le Ercété devra sortir le grand jeu malgré les absences de quelques cadres et l’incertitude pesant sur d’autres. Les deux deuxième lignes blessés, Ali Williams et Bakkies Botha, sont encore incertains. Williams est absent des terrains depuis un mois en raison d'une  blessure au bras droit. Botha a, lui, été opéré d'une fracture de  l'avant-bras après un choc lors d'un match de Top 14 à Brive le 25 janvier.

Après leur victoire (46-31) samedi face à Perpignan, les Toulonnais enregistrent en revanche les retours de quelques blessés. Touché aux ischio-jambiers lors du quart de finale face au Leinster, Jonny Wilkinson s'est longuement entraîné face aux perches lundi.

O'Mahony: "écrire notre histoire"

Blessé à un coude lors du même match, Craig Burden est apte pour ce  week-end. Annoncé comme titulaire pour affronter Perpignan samedi dernier, son  compatriote Bryan Habana avait finalement dû déclarer forfait pour le déplacement à Barcelone. Victime d'une déchirure à la cuisse en novembre, l'ailier devrait postuler pour une place au Vélodrome.

La nouvelle génération des O'Mahony, Murray et Zebo, aujourd’hui aux commandes du Munster, rêve elle d’un exploit en France, histoire de ne pas entendre les supporters regretter  les heures de gloire de la province. Le capitaine Peter O'Mahony répètera son leitmotiv ce dimanche dans les vestiaires du Vélodrome : "On ne peut pas vivre éternellement sur les souvenirs de 2006 et 2008. Il faut écrire notre propre histoire".

Le parcours des deux équipes​

TOULON
. Premier de la poule 2 (24 points, 15 essais marqués)
Toulon - Glasgow 51 - 28
Cardiff Blues - Toulon 19 - 15
Exeter Chiefs - Toulon 9 - 14
Toulon - Exeter Chiefs 32 - 20
Toulon - Cardiff Blues 43 - 20
Glasgow - Toulon 8 - 15
. Quart de finale: Toulon - Leinster 29 - 14
   
MUNSTER
. Premier de la poule 6 (23 points, 19 essais marqués)
Edimbourg - Munster 29 - 23
Munster - Gloucester 26 - 10
Munster - Perpignan 36 - 8
Perpignan - Munster 17 - 18
Gloucester - Munster 7 - 20
Munster - Edimbourg 38 - 6
    . Quart de finale: Munster - Toulouse 47 - 23