Coupe d'Europe - La Rochelle pour enfoncer le clou et l'Ulster

Coupe d'Europe - La Rochelle pour enfoncer le clou et l'Ulster

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Vaincue pour la première fois de la sa saison européenne avant les fêtes chez les Wasps (21-3), La Rochelle peut mettre un pied en quarts de finale de Champions Cup, en cas de victoire samedi (14h) en Ulster. La province irlandaise est la première rivale des Maritimes, mais elle compte deux points de retard dans cette poule 1. Les Irlandais disposent de la meilleure défense de la poule, mais devront faire face à la plus prolifique armada offensive, auteur déjà de 15 essais.

Fin octobre, l'Ulster avait pris 41 points et cinq essais à La Rochelle. C'était le deuxième gros coup d'éclat de l'équipe française lors de sa première participation à la Champions Cup, une semaine après la victoire initiale chez les Harlequins (34-27). C'était le premier match à domicile dans cette compétition. Ces deux premiers week-ends avaient permis aux joueurs de Patrice Collazo de se placer sur le chemin de l'excellence, sur la route de la qualification. Trois mois après, les voilà face au dénouement. 

Au Ravenhill Stadium, ils peuvent en effet faire un pas décisif vers les quarts de finale. Les deux équipes ont chacun perdu un match, mais les Rochelais ont fait la différence grâce à trois bonus offensifs, contre un seul aux Irlandais. Aujourd'hui, c'est le choc au sommet de cette poule 1.

Attention, l'Ulster n'a pas dit son dernier mot. A Marcel-Deflandre, le score n'était que de (13-10) à la pause. Contre-carré dans les 40 premières minutes, le jeu rochelais avait retrouvé ses habitudes en 2e mi-temps pour faire la différence. "On les a mis sous pression défensivement, mais on a su surtout conserver le ballon, maintenir les temps de jeu", résumait ainsi Jérémy Sinzelle. Loin de chez eux et du soutien populaire, les Maritimes savent qu'ils seront soumis à une grosse pression, tant sur le terrain que dans les tribunes.  

Thierry Tazé-Bernard @thierrytaze