Brock James Clermont
Brock James. | THIERRY ZOCCOLAN / AFP

Clermont-Leinster, choc de titans

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La revanche de la demi-finale disputée au printemps vaudra son pesant d'or dimanche au stade Marcel-Michelin. Clermont n'a pas le droit à l'erreur face à la province irlandaise. Triple champion d'Europe sur les quatre dernières saisons, le Leinster sera privé de sa star Brian O'Driscoll. L'autre match dominical oppose Cardiff à Montpellier qui devra s'imposer pour espérer une qualification en quarts de finale.

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L'heure de la revanche a sonné. Les Clermontois ont mis du temps à digérer leur défaite face au Leinster à Bordeaux (19-15) et veulent réécrire l'histoire lors de leurs doubles retrouvailles avec les Irlandais samedi et le week-end suivant. Si Wesley Fofana avait réussi à aplatir dans l'en-but des champions d'Europe à la dernière minute du match, fin avril, les Auvergnats auraient pu accéder à leur première finale de H Cup. Au lieu de quoi le Leinster l'avait emporté malgré le soutien de 20.000 supporters Jaune et Bleu, avant de surclasser en finale l'Ulster (42-14) pour décrocher son deuxième titre de champion d'Europe. "On a mis du temps à digérer cette défaite" en demi-finale, confirme Julien Bonnaire. "Ce match, je reste persuadé qu'on pouvait le gagner, ça s'est joué à rien, mais c'est comme ça le rugby. C'est toujours une histoire de détails." "Quand on voit la finale et la correction que se prend l'Ulster... On se dit vraiment qu'on aurait pu soulever la Coupe d'Europe à la place du Leinster la saison dernière", peste le troisième ligne.

Parra: "On a le meilleur public"

Cette saison, les Clermontois abordent ces deux matches en position de force, en tête de la poule 5, avec deux victoires bonifiées en autant de rencontres et un matelas de deux points d'avance sur les Irlandais. "Si le Leinster veut être premier, ils vont devoir gagner chez nous. On sait qu'ils vont venir avec la grosse équipe, comme d'habitude", résume le demi de mêlée international Morgan Parra, qui insiste sur la nécessité de ne pas trébucher à domicile dimanche. "C'est un des matches les plus importants de l'année, oui", confirme-t-il. "Le moindre faux pas est préjudiciable, il faut qu'on soit impeccables et qu'on les regarde bien droit dans les yeux dès le départ. On en a les moyens, on a de très bons joueurs et le meilleur public de France."

Cotter: "La meilleure équipe d'Europe"

Battus samedi dernier à Toulouse en Top 14 malgré un sursaut final, les Auvergnats veulent croire que cet échec (30-22) a été riche d'enseignements après trois semaines de trêve internationale. "Toulouse, c'est ce qui se fait de mieux en Europe, donc c'était un bon match de préparation pour nous", poursuit Morgan Parra. "C'était le but de ce match aussi: avoir des repères de haut niveau avant de rencontrer la meilleure équipe d'Europe", renchérit Vern Cotter, qui parle d'une "base de travail". "Il fallait des repères, on n'a pas joué ensemble depuis trois semaines. Il faut que (contre le Leinster) on ne fasse pas les mêmes erreurs." Les deux autres équipes de la poule, les Llanelli Scarlets et les Anglais d'Exeter qui s'affrontent samedi, sont déjà distancées.