La joie des Palois après leur victoire en Top 14 face à La Rochelle
La joie des Palois après leur victoire en Top 14 face à La Rochelle | AFP

Challenge Cup : Pau, favori logique face au champion en titre

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Meilleure équipe du Top 14 en 2018, la Section Paloise affronte le Stade Français pour une place en demi-finale de Challenge Cup. Face à des Franciliens qui jouent leur survie en championnat, les Palois, vainqueurs de leur 6 matches de poules, sont les favoris logiques de cet affrontement franco-français. Mieux, les joueurs de la Section Paloise auront l'avantage de recevoir dans leur Stade du Hameau, citadelle quasi-imprenable depuis le début de la saison.

6 matchs 6 victoires et 29 points sur 30 possibles. Un parcours parfait pour les Palois dans la compétition. Avant ce match (à suivre vendredi à 21h00 sur France 4), Pau arrive donc avec des certitudes. "On a construit le gâteau, et maintenant, il reste le glaçage", annonce le troisième ligne Steffon Armitage en conférence de presse. "Pour moi, à partir de maintenant, à chaque match, on gagne. Notre objectif, c'est de battre le Stade Français ce week-end." Cet excès de confiance, Armitage a raison de l'exhiber.

13 victoires lors des 15 derniers matches

Sur leurs 15 derniers matchs, les sixièmes du Top 14 ont connu la défaite seulement deux fois. Des statistiques impressionnantes avant de recevoir des Parisiens, tenants du titre, et qui se déplacent en terre béarnaise sous pression et la tête ailleurs. En effet, les Stade Français, actuel 12ème du TOP 14, lutte pour se maintenir. Pas sûr donc que ce match à Pau soit la priorité des Stadistes.

Steffon Armitage : "On attend le Stade Français, on est prêts !"

Et quand l'éventualité de voir un effectif parisien remanié est évoqué en conférence de presse, Armitage botte en touche. Pour lui, il n'est pas question d'y prêter attention. "Notre travail, c'est de nous concentrer sur nous-mêmes. Qu'ils viennent avec leur meilleure équipe ou une équipe plus moyenne, ça ne change vraiment rien. Notre approche sera la même", prévient-il. "Ils ont un très bon effectif, et ils sont costauds. On les attend, on est prêts ! Il faut vraiment entrer sur le terrain en se disant que ça peut être le dernier match et se dire : je vais tout donner, je vais mettre la tête partout.''

Des joueurs décisifs à des postes clés

Mettre la tête partout, la Section Paloise le fait depuis plusieurs mois maintenant. Ses nombreux succès ont d'ailleurs permis de mettre en lumière les atouts de l'équipe de Simon Mannix. Steffon Armitage et Tom Taylor en sont les parfaits symboles.  Le premier fait partie des meilleurs "gratteurs" du championnat, tandis que le deuxième figure parmi les buteurs ayant le taux de réussite le plus élevé du Top 14. Avec eux, Pau dispose donc de joueurs décisifs à des postes clés. Simon Mannix l’a d'ailleurs souligné. "Sur nos quinze derniers matchs nous en avons gagné treize, cela démontre que nous avons toujours beaucoup de jus physiquement", précisait-il. "Une qualification serait énorme pour la ville et pour le club". En clair, Il faudrait un énorme match des "soldats roses" pour empêcher "les vert et blanc" de se hisser dans le dernier carré de la compétition.

La composition d'équipe de la Section Paloise