Tom Brady, la star des Patriots, félicité par Nate Ebner
Nate Ebner (à droite) félicite son quaterback Tom Brady | AFP - GETTY IMAGES

Nate Ebner, joueur de foot américain avec l'équipe des Etats-Unis de rugby à VII pour Rio

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A 27 ans, Nate Ebner, defensive back des New England Patriots, va s'entraîner avec l'équipe de rugby à VII des Etats-Unis, en vue d'une participation aux Jeux Olympiques de Rio (5 au 21 août). Une reconversion qui n'en est pas vraiment une puisqu'il avait participé, avant d'être drafté en 2012 par les Patriots, aux championnats du monde juniors de rugby à VII en 2007 et 2008. Pour la première participation du Seven au programme olympique, il revient à ses premières amours.

Football américain et rugby, la passerelle existe depuis longtemps. Vitesse, puissance, force de percussion, les atouts se ressemblent pour faire ces deux sports, en plus d'avoir un ballon oval commun, même s'il n'a pas la même taille. Richard Tardits, le seul Français à avoir joué en NFL, est également passé par le monde de l'ovalie hexagonale. A 27 ans, Nater Ebner a choisi d'emprunter ce chemin, à cinq mois des Jeux Olympiques de Rio où le rugby à VII fera ses premiers pas.

"Je veux remercier les Patriots de me donner cette chance et à USA Rugby qui me permet de poursuivre un rêve d'enfant, dans un sport qui m'a toujours passionné", a-t-il expliqué. Un renfort de poids pour la sélection américaine, qui accuse les 95kg sur la balance pour 1.83m. "Nous sommes vraiment impatients d'avoir Nate dans notre programme, son expérience du rugby au lycée et à l'université a été la clef dans notre choix", a expliqué Mike Friday, l'entraîneur de l'équipe des Etats-Unis. "Il est dans une condition physique excellente et nous allons pouvoir travailler avec lui dans les dix à huit semaines à venir pour qu'il s'adapte à nouveau au rugby".

Choisi au 6e tour de la draft 2012 par les Patriots, il évolue au poste de defensive back, et a disputé 47 matches de NFL, réussissant 32 "tackles" dont 10 cette saison. Mais le Seven ne sera qu'un intermède pour lui, puisqu'il a signé mardi une prolongation de son contrat avec la franchise de New England pour deux ans.