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United et City, l'une des affiches probables en finale de la Ligue Europa. | ANDREW YATES / AFP

United et City en grands favoris

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Suite et fin des 16es de finale aller de Ligue Europa ce soir. A cette occasion, United s'en va défier un Ajax d'Amsterdam, secoué actuellement par une affaire extra-sportive. City affronte, quant à lui, le champion en titre, Porto, dans l'antre du Dragon. À suivre également la rencontre entre l'Atletico Madrid et la Lazio de Rome, qui marquera les retrouvailles de Diego Simeone avec le public romain.

Les Colchoneros bénis ?

Faire un détour par le Vatican avant un match à Rome, c'est devenu une habitude pour les Madrilènes. Ils avaient déjà rendu visite au Pape en 1997 et 2003. Cette année ne fera pas exception. "C'est une personne qu'on ne rencontre pas tous les jours", s'est réjouit mercredi le dernier rempart de l'Atletico Madrid, Thibault Courtois, dans les colonnes du Het Laatste Nieuws. Les Espagnols affronteront dans la foulée la Lazio, dans l'enceinte bien garnie du Stadio Olimpico (19h00).

Ce match sera forcément particulier pour l'entraîneur madrilène Diego Simeone, qui a porté les couleurs des deux clubs. "J'aime la Lazio et un jour, j'entraînerai cette équipe. Après l'Atletico, il y aura la Lazio", a confié le technicien argentin. Mais une fois sur la pelouse, les sentiments n'auront plus leur place. "Il nous faudra un bon résultat. Pour moi, un bon résultat est synonyme de victoire. Mais le plus important sera de marquer, surtout à l’extérieur. Et si nous pouvons garder nos cages vierges, ce sera mieux. Mais il sera fondamental d’inscrire des buts à Rome", a déclaré le défenseur Luis Felipe. À noter également les absences de Tiago et d'Antonio López, actuellement en phase de récupération. Du côté de la Lazio, Eduardo Reja devra composer sans son capitaine, Tommaso Rocchi. L'attaquant de 34 ans, qui a d'ores et déjà déclaré forfait pour le match retour, souffre d'une "lésion au second degré" à la cuisse gauche. Une rencontre très ouverte en perspective...

United remanié

Reversés à la surprise générale en Ligue Europa, alors qu'ils avaient disputé la finale de la Ligue des Champions la saison dernière (défaite 3-1 face à Barcelone), les Red Devils de United se déplaceront à l'Amsterdam Arena (19h00) pour jouer contre l'Ajax. Une première depuis 1995 pour les troupes mancuniennes.

Sir Alex a déjà annoncé qu'il alignerait sa meilleure équipe, United ayant l'intention de bien se placer avant le match retour, la semaine prochaine, à Old Trafford. "L'avantage, c'est qu'il n'y a pas de match prévu samedi alors j'ai la possibilité d'aligner mon meilleur onze et je ne m'en priverai pas", a assuré mercredi le coach écossais. Pourtant, Fergie a décidé de se passer des services de Patrice Evra, de Dimitar Berbatov et de Ryan Giggs (qui devra donc attendre pour disputer le 900e match de sa carrière). À cette liste s'ajoute celle des joueurs blessés (Owen, Vidic, Anderson et Lindegaard). Il pourra, néanmoins, compter sur le retour de son meneur de jeu, Nani. L'Ajax, de son côté, traverse une mauvaise passe. Englué dans une grave crise de gouvernance, suite à l'annulation par la justice de la nomination de Louis van Gaal comme directeur général, le club entraîné par Frank de Boer ne se présente pas dans les meilleures dispositions pour ce 16e de finale aller de Ligue Europa. L'ancienne gloire des Pays-Bas devra également faire avec les absences de Theo Janssen et de Grégory van der Wiel. Pas vraiment rassurant avec un tel rendez-vous.

City défie le tenant du titre

C'est l'affiche de ces 16es de finale aller ! Porto accueillera sur sa pelouse les Anglais de Manchester City (21h05). C'est la première fois que ces deux clubs se rencontrent en compétition. Objectif commun : remporter le prestigieux trophée.

Les deux équipes ont réalisé un piètre parcours en Ligue des Champions. Porto a été devancé par l'APOËL Nicosie et le Zénit St-Pétersbourg dans le Groupe G, tandis que City a été surpris par le Bayern Munich et Naples dans le Groupe A. Avant ce match, les coéquipiers de Lucho González sont invaincus depuis sept rencontres européennes à domicile (cinq victoires et deux nuls). Hulk, de retour de blessure le week-end dernier, devrait, pour sa part, être aligné dans le onze de départ, concocté par l'entraîneur portugais Vitor Pereira. Kléber, Rolando et Otamendi sont, quant à eux, incertains pour cette rencontre. De son côté, Roberto Mancini dispose d'un effectif riche, malgré l'absence de Carlos Tevez, rentré d'Argentine mardi soir. Quoiqu'il en soit, les Citizens auront à cœur de bien figurer, après la fin précoce de leur campagne en Ligue des Champions.