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Paolini | AFP

Paolini rafle la mise sur le circuit Het Nieuwsblad

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L'Italien Luca Paolini (Katusha) a remporté le circuit Het Nieuwsblad, course d'ouverture de la saison cycliste belge, en devançant au sprint son compagnon d'échappée, le Belge Stijn Vandenbergh, samedi à Gand (nord). Le Belge Sven Vandousselaere a pris la troisième place. Le meilleur Français est Sylvain Chavanel avec une septième place.

"Cela faisait trois ans que je courais après une victoire. C'est le succès de l'expérience. J'ai parfaitement senti la course: quand Vandenbergh a attaqué, j'ai su que c'était la roue à suivre". Luca Paolini a sauté dans la roue de Vandenbergh quand celui-ci s'est fait la belle à 30 km de l'arrivée. Le coéquipier de Tom Boonen chez Omega Pharma et l'Italien ont faussé compagnie à un groupe d'échappés des favoris comme les Belges Greg Van Avermaet (finalement 5e) et Jurgen Roelandts (8e) mais aussi le Français Sylvain Chavanel qui, coincé par la course d'équipe, a échoué en 7e position.

Et maintenant les Flandres?

Tom Boonen, lui, s'est rassuré en terminant dans le premier peloton mais la forme optimale est encore loin après un hiver contrarié par des ennuis digestifs et une blessure au coude. Le Belge a laissé la lumière à un vétéran de 36 ans qui ne s'était plus imposé depuis la Coppa Bernocchi en août 2009. Paolini succède au Belge Sep Vanmarcke et ambitionne de monter sur le podium du Tour des Flandres dans un mois. "Je vais me préparer avec l'objectif de terminer parmi le Top-3 du Ronde, a-t-il déclaré. Même à 36 ans, je me sens encore capable de jouer les premiers rôles, surtout si, comme aujourd'hui (samedi), les conditions sont difficiles. Quand il fait froid, Luca est toujours là !". Le week-end d'ouverture des classiques en Belgique se poursuit ce dimanche avec Kuurne-Bruxelles-Kuurne, une semi-classique qui convient généralement bien aux sprinters. Le Britannique Mark Cavendish fait figure de favori mais se méfiera des Allemands André Greipel et Marcel Kittel.

Classement de la course:

1. Luca Paolini (ITA/Katusha), les 199 km en 4 h 54:36.
2. Stijn Vandenbergh (BEL) m.t.
3. Sven Vandousselare (BEL) à 1:14.
4. Geraint Thomas (GBR) à 1:14.
5. Greg Van Avermaet (BEL) à 1:14.
6. Marco Bandieri (ITA) à 1:14.
7. Sylvain Chavanel (FRA)  à 1:14.
8. Jürgen Roelandts (BEL) à 1:14.
9. Maarten Wynants (BEL) à 1:14.
10. Egoitz Garcia Etxegibel (ESP) à 1:14.

AFP