Mark Cavendish (Dimension Data Team)
Le Britannique Mark Cavendish | AFP - Artur Widak

Cavendish premier leader au Qatar

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Habitué à jouer les premiers rôles dans les sprints, Mark Cavendish (Dimension Data) n'a pas dérogé à sa règle et a remporté lundi la première étape du Tour du Qatar disputée sur 175 km entre Dukhan et La Corniche d'Al Khor. Le Britannique pris le meilleur sur un groupe de 13 coureurs, devançant les Italiens Sacha Modolo et Andrea Guardini. Il s'empare évidemment du maillot de leader du classement général, avec une avance de 8 secondes par le jeu des bonifications.

Cette victoire est la première de la saison pour le sprinteur de l'Ile de Man. L'ancien champion du monde, vainqueur de 44 étapes sur le Grand Tours en profite aussi pour offrir un premier succès sur le circuit à sa nouvelle équipe Dimension Data. Le premier Français Arnaud Gérard  (Fortuneo-Vital Concept), se hisse à la neuvième place de l'étape.

Sous l'impulsion des BMC, Katusha et Dimension Data, le peloton s'est scindé en deux groupes: le premier d'environ 100 coureurs, qui a rapidement pris près d'une minute d'avance sur le second, composé d'une quarantaine d'éléments. Avec près de 52 km de moyenne, la course s'est tellement durcie qu'il ne restait plus qu'un groupe d'une dizaine de coureurs à l'avant. Si Kristoff, accompagné de trois équipiers et vainqueur du 1er sprint intermédiaire semblait faire figure d'épouvantail, Cavendish, sous la bonne garde d'Edvald Boasson Hagen, répondait dans le second sprint intermédiaire,  juste avant l'arrivée. Dans le final, Kristoff lançait trop tôt le sprint et s'essouflait dans les derniers mètres, tandis que Cavendish, toujours bien placé, a attendu le bon moment pour placer son effort.

Battu par son rival l'Allemand Marcel Kittel la semaine dernière sur le Tour de Dubaï, Cavendish a retrouvé dans l'émirat voisin son "punch" et son sens du placement dans la dernière ligne droite. "Le travail accompli par mes coéquipiers aujourd'hui a été vraiment très impressionnant et je suis très heureux d'avoir décroché cette victoire", a-t-il ajouté en guise d'hommage.

Classement de la 1re étape :
    1. Mark Cavendish (GBR/DDD), les 175 km en 3h28:46.
    2. Sacha Modolo (ITA/LAM) m.t.
    3. Andrea Guardini (ITA/AST) m.t.
    4. Sam Bennett (IRL/BOA) m.t.
    5. Alexander Kristoff (NOR/KAT) m.t.
    6. Edvald Boasson Hagen (NOR/DDD) m.t.
    7. Greg Van Avermaet (BEL/BMC) m.t.
    8. Manuel Quinziato (ITA/BMC) m.t.
    9. Arnaud Gérard (FRA/FVC) m.t.
    10. Soren Kragh Andersen (DEN/GIA) m.t.

Christian Grégoire