Niko Kovac
Le nouveau sélectionneur de la Croatie, Niko Kovac | MAXPPP - MARKUS LEODOLTER

La Croatie change de sélectionneur

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Qualifiée pour les barrages du Mondial-2014, la Croatie a décidé de changer de sélectionneur pour gérer cette échéance. Igor Stimac avait présenté sa démission après la défaite de son équipe en Ecosse (2-0) hier soir. Elle a été acceptée et c'est Niko Kovac qui prend sa succession. Il a un mois pour préparer ses troupes à se qualifier pour la Coupe du monde au Brésil. Et elle sera tête de série, lors du tirage au sort qui aura lieu lundi.

Le sélectionneur polonais limogé après la non-qualification de son équipe pour le Mondial, c'était logique. Mais que le sélectionneur de la Croatie, qualifiée pour les barrages qui ont lieu dans un mois, soit mis de côté, c'est plus surprenant. Deuxième du groupe A derrière la Belgique, Igor Stimac avait présenté sa démission à l'issue de la défaite contre l'Ecosse. Et elle a été acceptée par les dirigeants de la Fédération croate. "Je dois endosser une responsabilité morale et s'il y a quelqu'un qui ne  croit pas en mon travail, je veux lui donner la chance de changer quelque chose  maintenant", a déclaré Stimac, 46 ans, après le match contre l'Ecosse. Ses dirigeants ont déjà nommé son successeur: Niko Kovac. A seulement 41 ans, l'ancien milieu de terrain international, qui a mis un terme à sa carrière en 2009, va donc vivre un baptême du feu étonnant. Il sera en effet responsable de la qualification, ou de la non-qualification, de la Croatie au Mondial-2014.

Niko Kovac a été nommé grâce à son excellent travail avec les moins de 21 ans, qui ont signé quatre victoires en autant de matches de qualification pour l'Euro 2015 Espoirs. Les jeunes Croates ont marqué 13 buts et n'en ont encaissé aucun. "Kovac sera le coach intérimaire pour les barrages mais notre intention est de lui offrir un contrat à long terme, que nous soyons qualifiés ou non pour la Coupe du monde", a dit Davor Suker lors d'une conférence de presse.

Lors des barrages, dont le tirage au sort aura lieu lundi prochain, la Croatie sera tête de série comme le Portugal, la Grèce et l'Ukraine. Les autres équipes qualifiées pour ces matches qui auront lieu les 15 et 19 novembre sont la France, l'Islande, la Roumanie et la Suède.