Joe Frazier
L'ancien champion du monde de boxe Joe Frazier | AFP - TOM MIHALEK

Décès de Joe Frazier

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L'ancien champion du monde (de 1970 à 1973) et champion olympique (1964) des poids lourds, Joe Frazier, inépuisable puncheur et plus grand rival de Mohammed Ali, est mort lundi à l'âge de 67 ans, d'un cancer du foie. C'est toute la planète boxe qui, aujourd'hui, est en deuil.

Son palmarès:
- 37 combats
- 32 victoires
- 27 victoires par KO
- 4 défaites
- 1 match nul
- Titres professionnels: Champion du monde (1970-1973)
- Titres amateurs: Champion olympique (Tokyo 1964)

Le fabuleux combat Frazier-Ali de 1971 à Manille

Celui qu'on avait surnommé "Smokin Joe" n'a pas survécu au cancer du foie pour lequel il était, à 67 ans, hospitalisé depuis un mois à Philadelphie. Une perte énorme pour le monde de la boxe qu'il aura marqué de son empreinte. Joe Frazier avait notamment été le premier homme à vaincre le légendaire Mohammed  Ali, s'emparant du titre des poids lourd sur décision à l'unanimité des juges  après 15 rounds, en 1971 au Madison Square Garden de New York dans ce qui fut  surnommé le "combat du siècle".

Il avait ensuite perdu deux fois de suite contre Mohammed Ali en 1974 (New York) et  1975 (Philippines). Frazier avait commencé sa carrière avec 29 victoires consécutives remportant une première couronne de champion du monde des lourds en 1970 contre Jimmy Ellis battu en cinq reprises. En 1976, Frazier avait de nouveau combattu pour le  titre contre son compatriote George Foreman mais fut envoyé deux fois au tapis avant que le combat ne soit arrêté à la 5e reprise. Frazier avait été battu une  deuxième fois par George Foreman en 1976. Il devait disputer un dernier combat  en 1981 à l'âge de 37 ans. 

"Je sais qui je suis, et oui, j'ai battu Ali les trois fois", disait Frazier en 2006 au New York Times. "Muhammad Ali disait toujours que je ne serais rien sans lui. Mais qu'aurait-il été sans moi ?" Dimanche dernier, celui qu'il ne pouvait s'empêcher d'appeler par son prénom de naissance, Cassius Clay, avait fait savoir qu'il "priait" pour son ancien adversaire. "Les nouvelles à propos de Joe sont difficiles à croire et encore plus  difficiles à accepter, avait déclaré Ali dans un communiqué. Joe est un combattant et un champion, et je prie qu'il se batte maintenant." Malheureusement, la maladie a eu raison de lui.

Réactions:
Lennox Lewis, ancien champion WBC des lourds: "Il était sans conteste l'un des plus grands de la boxe, c'était une légende et sa contribution est énorme. C'est un triste  jour pour la boxe. Il avait le style Joe Frazier, tout le monde s'en souvient, certains boxeurs essayaient de l'imiter."
Vitali Klitschko, champion WBC des lourds:  "Mon frère et moi sommes attristés par le décès de Joe Frazier. Il était l'un des grands des poids lourds. Ses trois combats contre Ali sont des grands classiques de la boxe. En tant que champion et à travers son engagement social, il fait beaucoup  pour notre sport".

AFP