James Harden (Houston)
James Harden (Houston) | AFP - Christian Petersen

NBA : Houston écœure les Clippers, Portland trop fort pour Cleveland

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James Harden a offert jeudi aux Houston Rockets une nouvelle victoire face leurs rivaux honnis des Los Angeles Clippers (101-96), tandis que Portland, irrésistible, a donné un leçon à Cleveland (113-105).

James Harden n'a pas manqué de chambrer Austin Rivers lorsqu'il a inscrit le panier de la victoire à 30 secondes de la fin du temps réglementaire. Il faut dire que depuis le 16 janvier, les Rockets ont une dent contre l'arrière de Los Angeles qu'ils accusent de provocations et autres insultes en marge du retour de Chris Paul au Staples Center. Le différend entre les deux équipes s'est poursuivi jusque dans les vestiaires et a encore connu un nouvelle épisode jeudi soir lorsque Doc Rivers, l'entraîneur des Clippers, a mis la victoire de Houston sur le compte des erreurs d'arbitrage. "L'arbitrage était risible", s'est emporté Rivers.

Sur le terrain, ses joueurs ont fait trembler à plusieurs reprises la meilleure équipe actuelle de NBA : ils ont compté 10 points d'avance en 3e période (66-56), avant d'être renversés par le duo Harden-Eric Gordon, respectivement 24 et 23 points. Mais les Clippers sont revenus à une possession dans la dernière minute sur un panier de Rivers, avant que Harden ne le remette à sa place après avoir donné la victoire aux siens. "C'est une belle victoire, contre une équipe qui joue sa place en play-offs", a noté Chris Paul. Grâce à cette 54e victoire en 68 matches -la 27e sur les 30 derniers matches-, Houston s'est adjugé le titre de champion de la division Sud-Ouest : "C'est bien, mais pas assez cette année, ce qu'on veut c'est être N.1", a insisté Gordon. Les Clippers sont toujours en position délicate pour atteindre les playoffs : ils sont 9e de la conférence Ouest (37 v-30 d), à une victoire de la 8e place détenue par San Antonio.

Victoire importante pour les Spurs

Les Spurs ont enchaîné une deuxième victoire en trois jours, après avoir concédé trois défaites de suite: ils ont battu La Nouvelle Orléans 98 à 93 avec 25 points de LaMarcus Aldridge et 18 de Dejounte Murray. Il ont tout de même fait peur à leur emblématique entraîneur Gregg Popovich qui a vu une confortable avance de 13 points réduite à deux points à 20 secondes de la sirène. Mais trois lancers francs réussis par Patty Mills ont assuré la victoire : "On n'a plus le choix, il faut donner notre meilleur jusqu'à la fin de la saison régulière", a prévenu Aldridge.

11 à la suite pour Portland

A l'Ouest toujours, dans l'ombre de Houston et de Golden State, il y a Portland. Les Trail Blazers ont signé une onzième victoire consécutive face à Cleveland : LeBron James a encore affolé les statistiques avec ses 35 points et 14 rebonds, mais CJ McCollum et Damian Lillard ont répondu présent avec respectivement 29 et 24 points. Portland a conforté sa 3e place (42 v-26 d), tandis que Cleveland (4e, 39 v-29 d) est désormais sous la menace de Washington (5e, 39 v-30 d).

Résultats : 

San Antonio - La Nouvelle-Orleans 98 - 93
Atlanta - Charlotte 117 - 129
New York - Philadelphie 110 - 118
Indiana - Toronto 99 - 106
Portland - Cleveland 113 - 105
Denver - Detroit 120 - 113
Utah - Phoenix 116 - 88
Houston - LA Clippers 101 - 96
Memphis - Chicago 110 - 111

AFP