Minnesota défait par Houston
Houston enchaîne et plonge Minnesota dans le doute | SCOTT HALLERAN / GETTY IMAGES NORTH AMERICA / AFP

Course aux Playoffs : Minnesota joue avec le feu

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Longtemps annoncés parmi les meilleures équipes à l’Ouest de la saison, les loups de Minnesota sont en perte de vitesse. Depuis le All-Star Game, la franchise de Tom Thibodeau, affectée par la blessure de son leader Jimmy Butler, n’y arrive plus. Avant la trêve, les fans de Minneapolis se voyaient terminer proches du podium, ils doivent désormais viser un simple billet qualificatif pour les playoffs.

"Peu importe que les matches soient à la maison, à l’extérieur ou sur la Lune, il faut tous les gagner!", s’agace l’intérieur de Minnesota Karl-Anthony Towns après la défaite (129-120) de son équipe face à l’ogre Houston. Les Timberwolves ont concédé 78 points en première mi-temps, avec un nombre de paniers donnés hallucinant. Il devenait alors difficile de lutter contre les Rockets tant la franchise de Tom Thibodeau a mis en confiance une équipe vainqueur de 29 de ses 32 derniers matchs : "Le combat aurait dû être meilleur, déplore le coach de Minnesota. Face à ce genre d’équipes, il faut jouer toute la possession, sprinter pour revenir défendre… Et ça, on ne l’a pas fait."

Minnesota n'a pas su résister aux Rockets

Sans Butler, rien ne va plus

Troisièmes avant le All-Star break, la franchise de Minneapolis inquiète au fil des semaines. Sur les dix derniers matches, elle n'a remporté que quatre avec une moyenne de 112,5 points encaissés. Une série marquée par l’absence de Jimmy Butler, définitivement l’homme clef de la franchise. Si Karl-Anthony Towns reprend bien le leadership, le collectif bien huilé a disparu. Le manque de combativité et l’absence de rigueur défensive se font de plus en plus remarquer. L’inconstance d’Andrew Wiggins est également à déplorer. Le retour du patron devient impératif : "Je ne peux pas vous donner de date mais je veux revenir pour aider l’équipe", a rassuré Jimmy Butler après la défaite contre Houston.

Le genou de Jimmy Butler cède, déjà contre Houston

Une huitième place empoisonnée

Avec cette mauvaise série, le club dégringole pour atterrir aujourd’hui à une dangereuse huitième place. En embuscade, Denver et les Clippers sont à deux victoires et reprennent espoir. Les Timberwolves gardent malgré tout l’avantage, notamment grâce à un calendrier favorable. Au programme, six matches contre des équipes hors de la course aux playoffs et deux affrontements directs contre les Nuggets. Minnesota demeure favori pour faire partie des huit à l’Ouest mais les loups pourraient hériter d’un cadeau empoisonné. En effet, si la huitième place est synonyme de dernier ticket pour les playoffs, elle implique une probable opposition face au bulldozer nommé Houston, et ce dès le premier tour.

Benjamin Badache @Ben_Badache