Thierry Neuville
Thierry Neuville au volant de sa Ford Fiesta | MIKKO STIG - LEHTIKUVA - AFP

Finlande - Neuville vire en tête

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Le Belge Thierry Neuville (Ford Fiesta RS), 25 ans, était en tête du rallye de Finlande, 8e manche (sur 13) du Championnat du monde (WRC), devant le Français Sébastien Ogier (Volkswagen Polo-R), jeudi soir à Jyväskylä, après les six épreuves spéciales de la 1re journée (ES1 à ES6).

Ogier, leader du championnat, a signé deux temps scratch (ES1, ES3) et  Neuville deux autres (ES2, ES6), notamment la super-spéciale de clôture de cette 1re journée, sur l'hippodrome de Killeri. Les deux pilotes, longtemps soutenus par Citroën, se sont rendu coup pour coup tout l'après-midi, tout au  long des 43 km chronométrés de cette 1re journée constituée de spéciales courtes. Côté finlandais, Jari-Matti Latvala, dans l'autre VW officielle, est sorti de la trajectoire et a tapé dans une pierre dans l' ES2, abîmant sérieusement sa suspension arrière gauche. Après une réparation de fortune, il a parcouru  l'ES3 et l'ES4 au ralenti puis a décidé d'en rester là, aucune assistance n'étant prévue avant le retour en soirée à Jyväskylä. Il repartira vendredi  matin avec dix minutes de pénalité.

Hirvonen et Ostberg en embuscade

Mikko Hirvonen, le leader de Citroën Racing, avait fait le meilleur temps de la spéciale qualificative de mercredi soir et choisi de passer dans les derniers des pilotes prioritaires, pour éviter de balayer la piste. C'était le mauvais choix car il a été victime de la météo, notamment la pluie qui lui a fait perdre une douzaine de secondes dans l'ES5, dominée par le Norvégien Mads  Ostberg (Ford). Hirvonen entamera la deuxième journée, vendredi, à la 3e place, en embuscade derrière Neuville et Ogier. "C'est une belle bagarre", a dit Neuville au regroupement de Padasjoki, après l'ES4. Il a aussi évoqué le "travail  énorme" réalisé en amont de ce rallye, en visionnant "pendant quatre ou cinq  jours", avec son copilote, Nicolas Gilsoul, les vidéos de sa première  participation, en 2012.

Ce regroupement, où les pilotes ont fait le plein d'essence, était organisé dans une ancienne station essence reconvertie en restaurant d'autoroute, au milieu de nulle part en bordure de la nationale qui mène à Lahti. "Moi je m'attendais à ce que Thierry soit avec nous. Il est sur une bonne  série, il est en confiance, et je ne suis pas surpris", a dit Ogier au sujet de Neuville, qui reste sur deux podiums consécutifs en Grèce et en Sardaigne. Le  pilote VW a aussi et surtout évité de faire une erreur, comme Latvala, car "on a une belle avance au championnat, ce serait dommage de tout gâcher", a-t-il  expliqué.

Classement provisoire du rallye de Finlande après l'ES6:

1. Thierry Neuville-Nicolas Gilsoul (BEL/Ford Fiesta RS) 25:33.3
2. Sébastien Ogier-Julien Ingrassia (FRA/VW Polo-R) à 5.2
3. Mads Ostberg-Jonas Andersson (NOR-SWE/Ford Fiesta RS) 8.9
4. Mikko Hirvonen-Jarmo Lehtinen (FIN/Citroën DS3) à 13.8
5. Juho Hänninen-Tommi Tuominen (FIN/Ford Fiesta RS) 17.0
6. Kris Meeke-Chris Patterson (GBR/Citroën DS3) 17.5
7. Evgeny Novikov-Ilka Minor (RUS-AUT/Ford Fiesta RS) 20.9
8. Andreas Mikkelsen-Mikko Markkula (NOR-FIN/VW Polo-R) 23.4
9. Dani Sordo-Carlos Del Barrio (ESP/Citroën DS3) 37.1
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AFP