Sebastian Vettel
Sebastian Vettel a dominé les 2 premières séances d'essai libre du Grand Prix d'Australie | AFP - PAUL CROCK

Vettel et Red Bull déjà devant

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L'Allemand Sebastian Vettel (Red Bull), triple champion du monde en titre, a été deux fois le plus rapide vendredi lors des essais libres du Grand Prix d'Australie de Formule 1, 1re manche de la saison 2013, signant les meilleurs chronos de la 1re, puis de la 2e séance.

Sur le coup de midi, Vettel a d'abord marqué son territoire en bouclant un tour du circuit de l'Albert Park, à Melbourne, en 1 min 27 sec 211/1000, soit quelques millièmes de mieux que la Ferrari du Brésilien Felipe Massa et trois dixièmes de moins que celle de l'Espagnol Fernando Alonso, vice-champion du monde 2012. Il y avait alors encore un peu de suspense, qui s'est totalement évanoui quand la 2e séance a débuté, en fin d'après-midi, à l'heure où auront lieu samedi les qualifications: les deux Red Bull RB9 de Vettel et de son coéquipier australien, Mark Webber, ont bondi en haut de la feuille de chronos et personne n'a ensuite réussi à les en déloger.

Pire même pour les amateurs d'incertitude sportive, le phénomène allemand, à bord de "Hungry Heidi" (Heidi la gourmande), le surnom de sa nouvelle RB9, a été le seul à passer sous la barre symbolique de la minute et 26 secondes au tour, en 1 min 25 sec 908/1000. Soit une grosse seconde d'amélioration par rapport à la séance précédente, sur une piste moins chaude et rendue plus adhérente par la couche de gomme s'accumulant sur les trajectoires idéales. De quoi laisser à près de trois dixièmes Webber qui a montré lui aussi, malgré un petit tête-à-queue, que les Red Bull sont fin prêtes, devant la Mercedes de l'Allemand Nico Rosberg qui a terminé sa séance prématurément, à sept minutes de la fin, dans un mur de pneus au bout d'un bac à sable, après un tout-droit de sa "Flèche d'Argent". 

Vettel sort le dernier

Quant aux deux Lotus du Finlandais Kimi Räikkönen et du Français Romain Grosjean, 4e et 5e temps, elles ont été plus rapides que la Ferrari d'Alonso, 6e, et l'autre Mercedes du Britannique Lewis Hamilton, 7e et auteur d'un joli passage hors-piste dans l'herbe bien verte de l'Albert Park. Les deux McLaren de Jenson Button, trois fois vainqueur depuis quatre ans à Melbourne, et de Sergio Pérez, son nouveau coéquipier mexicain, sont restées en retrait: 11e et 13e temps de la 2e séance, en attendant la seule séance qui permettra de tirer vraiment des enseignements dans la perspective de 2013: les qualifications de samedi, pour la course de dimanche.

Quelques heures plus tôt, la 1re séance avait permis à des pilotes moins cotés de se mettre brièvement en valeur. L'Australien Daniel Ricciardo (Toro Rosso), autre héros local avec Webber, a été le premier à boucler un tour complet, en 1 minute 33 secondes, au bout de 35 minutes d'essais, devant plusieurs dizaines de milliers de spectateurs sagement assis en plein soleil. 

Les Français en fin de grille, sauf Grosjean

L'exemple courageux de Ricciardo a aussitôt été suivi par son coéquipier Jean-Eric Vergne, puis par les deux Marussia de Jules Bianchi et Max Chilton, et enfin par les Caterham de Charles Pic et Giedo van der Garde, candidates au fond de grille en 2013 et se dévouant aussi pour mettre un peu de gomme sur la piste. Du coup, à mi-séance, il y avait trois pilotes français dans le Top 5 très provisoire, mais cette embellie tricolore n'a pas duré. A une demi-heure de la fin, sous un ciel immaculé, tous les pilotes sont enfin sortis des stands, Vettel en dernier.

Puis l'Allemand a retrouvé sa place habituelle, tout en haut de la feuille de temps, comme souvent depuis 2010, la saison de son premier titre mondial. Vettel en tête partout, c'est devenu une habitude. "C'est la dictature Red Bull", a résumé avec humour un journaliste de radio sud-américain.

Réactions

Sébastian Vettel (GER/Red  Bull): "Au final ça a été une bonne journée pour nous, très régulière et il n'y  a pas eu de souci avec la voiture. Après tous les kilomètres de test, ça fait  du bien de sortir ici. Ce circuit n'est pas toujours facile, c'est un bon défi.  Aujourd'hui l'équilibre de la voiture était bon mais nous devons nous préparer  pour la suite".

Jenson Button (GBR/McLaren): "Les qualifications ne seront pas simples,  mais je suis quasiment certain que nous sommes capables de faire un meilleur  boulot samedi que celui que nous avons fait aujourd'hui".

Fernando Alonso (ESP/Ferrari): "Je ne m'attends pas à de grandes surprises  ici. Nous savions déjà que nous n'étions pas les plus rapides et ça s'est  confirmé aujourd'hui. La voiture répond bien mais nous savons qu'il y a  toujours plus à faire si nous voulons nous battre avec les meilleurs".

Mark Webber (AUS/Red Bull): "Nous avons encore beaucoup à faire et nous  attendons un temps couvert samedi, donc nous devons nous préparer à ça. C'était  une journée positive mais il y a toujours des domaines à améliorer".

Lewis Hamilton (GBR/Mercedes): "C'était une bonne journée, même si ça n'a  pas été la plus douce (Hamilton a connu une sortie de piste). Je suis satisfait  du niveau où nous sommes, et de voir Nico (Rosberg) à la 3e place montre que  nous sommes plutôt compétitifs".

Le classement de la 2e séance d'essais libres

Sebastian Vettel (GER/Red Bull-Renault)         1:25.908
Mark Webber (AUS/Red Bull-Renault)               1:26.172
Nico Rosberg (GER/Mercedes)                          1:26.322
Kimi Räikkönen (FIN/Lotus-Renault)                 1:26.361
Romain Grosjean (FRA/Lotus-Renault)             1:26.680
Fernando Alonso (ESP/Ferrari)                           1:26.748
Lewis Hamilton (GBR/Mercedes)                       1:26.772
Felipe Massa (BRA/Ferrari)                                  1:26.855
Adrian Sutil (GER/Force India-Mercedes)         1:27.435
Nico Hülkenberg (GER/Sauber-Ferrari)            1:28.187
Jenson Button (GBR/McLaren-Mercedes)        1:28.294
Paul di Resta (GBR/Force India-Mercedes)     1:28.311
Sergio Pérez (MEX/McLaren-Mercedes)             1:28.566
Daniel Ricciardo (AUS/Toro Rosso-Ferrari)      1:28.627
Esteban Gutierrez (MEX/Sauber-Ferrari)            1:28.772
Pastor Maldonado (VEN/Williams-Renault)         1:28.852
Jean-Eric Vergne (FRA/Toro Rosso-Ferrari)       1:28.968
Valtteri Bottas (FIN/Williams-Renault)          1:29.386
Jules Bianchi (FRA/Marussia-Cosworth)           1:29.696
Charles Pic (FRA/Caterham-Renault)              1:30.165
Max Chilton (GBR/Marussia-Cosworth)             1:30.600
Giedo van der Garde (NED/Caterham-Renault)      1:32.450