R18 couverte 12 2010
Audi fait sa révolution avec la R18 | Audi

Audi se couvre pour Le Mans

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C'est la révolution de la marque allemande. Pour les prochains 24h du Mans, c'est avec un prototype couvert qu'Audi défendra son titre remporté en 2010. Pour la première fois de son histoire (hormis la première R8 en 1999 pour comparer les deux options), la monoplace ne sera plus ouverte mais sera équipée d'un toit. La grande rivale des Peugeot a été dévoilée ce vendredi au Audi Sportpark d'Ingolstadt, et dans sa robe noire, elle a de l'allure.

"Dans le futur, l'efficacité aérodynamique sera beaucoup plus importante au Mans que par le passé". Voilà l'explication livrée par le Dr Wolfgang Ullrich, grand pilier de l'aventure Audi en endurance. "Une voiture fermée a clairement des avantages. Nos simulations sur ordinateurs ont été confirmées par les tests en souffleries et pendant les premiers tests." Cela n'a l'air de rien, mais qu'Audi franchisse le pas et mettre fin à sa tradition de prototypes ouverts est une véritable révolution, et il fallait que les bénéfices soient énormes pour que la marque franchisse ce pas. En peu de temps, l'écurie allemande fait sa mue après être déjà passée au diesel pour ses motorisations: "De notre point de vue, le TDI continue à être la technologie la plus efficace", scande Ullrich Baretzky, responsable du développement des moteurs chez Audi Sport. Avec une boîte à six rapports spécialement conçu sur la R18 pour ce moteur, Audi veut frapper fort.

Pour parvenir à dessiner cette R18, le constructeur s'est appuyé sur l'expérience de la R8 en 1999 et sur celle réalisée par la LMP1 de Bentley, marque soeur. Pour le chassis et l'aérodynamique, la R18 est un mélange de la R8, la R10 et la R15 TDI, alors que les phares ont été développés avec la technologie LED. Débuté à la mi-2009, le développement de cette Audi a pris une autre ampleur avec les premiers tests du moteur V6 TDI à l'été, Allan McNish effectuant les premiers tours de roue à la fin du mois de novembre.

Toute belle toute neuve, la R18 débutera en compétition aux 6h de Spa-Francorchamps, le 8 mai prochain, après avoir effectué les premiers essais officiels des 24h du Mans le 24 avril. Lors des mythiques 24h du Mans, les 11 et 12 juin prochains, l'écurie devrait aligner trois Audi R18, participant par ailleurs à 7 courses du Intercontinental Le Mans Cup (ILMC) avec deux prototypes. Pour l'ouverture de la saison à Sebring le 19 mars, ce sera donc avec une "R15 plus plus" qu'Audi défendra ses couleurs. "Envoyer la R18 dans une course aussi tôt serait difficile en terme de logistique et cela interfèrerait avec notre programme de développement", justifie le Dr Ullrich. Peugeot avec sa Peugeot 908HY face à Audi et sa R18, Le Mans 2011 sera plus qu'intéressant.