Brock james la rochelle
Brock James (La Rochelle) | AFP

Champions Cup - Stade Rochelais : une première excitante

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La Rochelle est l'équipe qui a le plus progressé en France depuis trois ans. Le Stade Rochelais et ses fabuleux supporters découvrent cette année la Coupe d'Europe après avoir échoué d'un rien en Challenge européen la saison dernière. Les Jaune et Noir ont les moyens de contrecarrer les desseins des noms ronflants figurant dans leur poule: les Harlequins, premier adversaire, l'Ulster et les Wasps. Se qualifier pour les quarts serait toutefois un véritable exploit pour les hommes de Patrice Collazo.

Historique

Demi-finaliste du Challenge européen au printemps dernier (défaite 14-16 à domicile contre les Anglais de Gloucester), le Stade Rochelais va disputer la grande Coupe d’Europe pour la première fois de son histoire. Les Jaune et Noir sont tombés dans une poule homogène avec les Irlandais de l’Ulster et deux clubs anglais, les Wasps et les Harlequins chez qui les Maritimes débuteront la compétition ce samedi.

L’objectif

Le coach Patrice Collazo sait qu’il y a un niveau d’écart entre le Top 14 et la Coupe d’Europe. Il veut voir où se situe le Stade Rochelais à l’échelle européenne sans s’en faire une montagne infranchissable. « Mes joueurs doivent mesurer la chance qu’ils ont de disputer une telle compétition », explique-t-il, ambitieux mais réaliste. Gagner les trois rencontres à Marcel-Deflandre serait déjà une belle performance pour la meilleure équipe de la saison régulière 2016-17.

L’adversaire

Les Wasps seront le grand favori de cette poule 1. Depuis qu’ils ont déménagé à Coventry, les Guêpes ont retrouvé des ressources financières qui leur permettent de rivaliser avec les ténors du continent. La double confrontation de décembre (avec le retour en Angleterre) dira si les Rochelais ont le niveau des plus grands clubs. Le double champion d’Europe (2004, 2007) rêve d’intégrer le club des triple-vainqueurs (Toulouse, Leinster, Toulon).

Le joueur

L’ancien flanker des All Blacks, Victor Vito (30 ans) va effectuer ses débuts en Coupe d’Europe après tout gagné dans l’hémisphère Sud (champion du monde et vainqueur du Tri-Nations 2010, lauréat du Rugby Championship 2012). Sacré meilleur joueur de la saison dernière où il a permis au Stade Rochelais d’accéder au dernier carré (une première), le troisième ligne peut de nouveau faire franchir un cap aux siens.

Le pronostic

Le Stade Rochelais devrait terminer derrière les Wasps mais il devrait pouvoir rivaliser – au moins à domicile- avec les deux autres équipes de la poule, les Harlequins et l’Ulster, champion d’Europe en 1999 mais a priori moins fringant que le Munster ou le Leinster.